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EL FRACKING - UN PROYECTO INDUSTRIAL A GRAN ESCALA CON BENEFICIOS Y RIESGOS

Sí están interesados en conocer un poco más acerca del fracking, su forma de extracción y los beneficios que podría traer consigo, éste artículo le servirá para comprender mejor por qué éste ha sido tan polémico alrededor del mundo.


En Colombia se había propuesto el fracking cómo método de extracción de hidrocarburos, pero sólo hasta el último par de años se decidió su implementación y se le dio importancia.


En éste artículo se presentarán las características básicas del principio de funcionamiento del fracking, los diferentes inconvenientes generados en términos ambientales y datos interesantes relacionados con costos de operación y deuda fiscal.

En ésta sección se dará una breve introducción de manera ortodoxa acerca de las condiciones de operación y extracción de los combustibles. Posteriormente se presentará un video didáctico para comprender mejor el proceso de extracción.



¿Que es el fracking?


Para empezar, fracking es un término en Inglés. Una contracción de Hidraulic Fracturing. En Español significa Fracturamiento Hidráulico. Éste es el proceso mediante el cual una mezcla líquida (se combina agua, arena y sustancias químicas) es inyectada a una presión muy alta bajo la superficie de la tierra a través de las capas rocosas, donde se concentran la mayor parte de los combustibles fósiles. A éste proceso se le da el nombre en Inglés de Shale Oil, qué significa Petróleo de Esquisto o simplemente Combustible de Esquisto. El esquisto, según se puede extraer de algunos reportajes, significa roca metamórfica de color azulado que se puede fracturar con facilidad.


Según las investigaciones, el fracking pudo haber empezado cómo un experimento 1947 o simplemente cómo modelo de extracción de combustibles en el año 1949. Desde entonces y hasta la fecha se ha reportado qué el fracking ha sido desarrollado en una gran porción del territorio de U.S. y en algunos países de la Unión Europea.


Ahora se dará una explicación del paso a paso del principio de funcionamiento del fracking antes de presentar el vídeo. La introducción del funcionamiento será en base al articulo titulado Fracking, explained, presentado por Brad Plumer en Vox [1].


Los pasos mínimos requeridos para realizar el proceso de fracturamiento hidráulico es el siguiente:


  1. Se realiza el proceso de perforación vertical sobre una porción de terreno previamente seleccionado. En la selección previa se tienen en cuenta las medidas reales de la ubicación del pozo de gas o petróleo. Normalmente éste tipo de perforación bajo tierra puede alcanzar hasta 1,5 km de profundidad y puede durar hasta un mes. Posteriormente, en la línea de perforación se introduce la tubería de acero que evita la contaminación de las fuentes de agua.

  2. Una vez alcanzada la profundidad deseada, se redirecciona la perforación horizontalmente hasta alcanzar los 2 km donde encuentra la capa rocosa de esquisto.

  3. Una vez instalada toda la tubería de acero con sus respectivos aislantes (por lo general se utiliza cemento, para prevenir que las fuentes o pozos de agua se contaminen), se ingresa la carga explosiva en el área de perforación horizontal que se encuentra dentro de la capa de esquisto. Al realizar las explosiones se generan orificios en la tubería, que a su vez crean fisuras en la capa rocosa.

  4. A partir de ahora se inyecta desde la superficie la sustancia líquida (95% de agua, 9,5% de arena y 5% de una mezcla de sustancias químicas) a alta presión que atraviesan los orificios e ingresan a través de las fisuras de la roca fracturada. De aquí es de donde se extrae el llamado el gas natural y petróleo de esquisto.

  5. En éste punto se succiona toda la mezcla líquida incluyendo los combustibles fósiles.

  6. Finalmente el esquisto es extraído hasta la superficie de la tierra donde de encuentran las tuberías que envían la sustancia a los tanques de almacenamiento de combustibles. A partir de los tanques, el esquisto puede ser bombeado a refinerías o clientes.

En este tipo de pozo se puede extraer combustibles con una duración de producción entre 20 y 40 años. Hay que tener en cuenta de igual manera qué la explicación anterior está basada en un tipo específico de proceso. Dependiendo del tipo de inversionista, las necesidad de producción y la tecnología con la se cuente en el momento de extracción, éste paso a paso puede variar.


En el siguiente video se presenta cómo es el proceso del fracking en Ohio. El estado de Ohio presenta un excelente avance en regulaciones que permiten proteger todos los pozos de agua actualmente aislados del fracking. No sólo las leyes son rigurosas con respecto a la cantidad de tubería y aislamiento necesarios para la preservación, sino que también han definido las profundidades de perforación mínimas para no contaminar los alrededores.



¿Por qué el fracking ha sido ampliamente rechazado por las organizaciones sociales?


Con el fin de responder al por qué del rechazo de las organizaciones sociales, se debe de tener en cuenta varios datos relevantes. El primero de ellos es que para que se desarrolle el fracking, es necesario utilizar sustancias altamente tóxicas para los seres humanos. Por ejemplo, en un estudio presentado por Chem Service Inc., titulado Chemicals and fracking: What makes up fracking fluid? [2] se expone explícitamente que las empresas que practican éste método utilizan sustancias cómo ácido clorhídrico para disolver algunos minerales de las rocas. Igualmente utilizan cloruro de amonio cuaternario y glutaraldehído para prevenir la corrosión y eliminar bacterias. Adicionalmente se utiliza sal de ácido fosfónico y policarboxilato de sodio para prevenir que se desarrollen depósitos de cal dentro de la tubería. También se utiliza ácido cítrico, eritronato sódico y ácido trioglicólico para evitar que los óxidos metálicos se precipiten dentro de la mezcla líquida.


No contentos con ésto, el 5% de los químicos contiene una gran cantidad de otras sustancias. La lista general de químicos encontrados se puede apreciar en FracFocus, qué en su investigación llamada What Chemicals Are Used [3] presenta 60 sustancias químicas diferentes para la extracción de esquisto. Por lo tanto, en repuesta a ¿por qué los ambientalistas se esfuerzan para obstruir el desarrollo del fracking en sus países? Es muy sencillo, sí en el proceso de perforación se encuentra un pozo de agua abundante, éste debe ser lo suficientemente aislado, tanto de las fuertes explosiones que se realizan cómo de la fuga de alguna de las sustancias químicas nombradas anteriormente. Sí la tubería de acero no cuenta con las especificaciones requeridas o los espesores de aislamiento necesarios, puede verse afectado el almacenamiento de los pozos de agua subterráneos del planeta. Por otro lado, sí para fracturar la roca se necesita realizar varias explosiones durante el mes, la tubería podría verse sometida a esfuerzos tan altos que no resistiría las constantes vibraciones y se fracturaría. Éste efecto crea fisuras a lo largo del espesor de la tubería y el aislante. A través de éstas fisuras podría filtrase las sustancias altamente tóxicas y contaminar los pozos.


Un caso que vale la pena destacar es el presentado por LIFEGATE titulado What is fracking (or hydraulic fracturing) y escrito por Tommaso Perrone [4]. El artículo expose el caso Italiano en cual la oficina de diputados aprobó una resolución que prohibió el uso del fracking en algunas zonas del país de la bota. Esto debido a algunas investigaciones en donde se presentaron muestras de agua contaminada por la extracción de esquisto, o algunos casos el agua que se encendía sólo acercándole una llama o en su defecto muchas personas empezaron a tener complicaciones de salud por beber el agua ya contaminada.



¿Cómo analizarlo desde el punto de vista económico?


Para analizar el fracking en términos económicos, hay que resaltar que cuenta con un paquete de puntos a favor que se describirán a continuación:


  • Puestos de trabajo: en la figura se puede apreciar la cantidad de puestos de trabajo generados en U.S. gracias a éste modelo de extracción. En otras palabras, sí mayor es la demanda del sector energético para cumplir con los requerimientos y necesidades del país, más puestos de trabajo se generan para cubrir las exigencias del mercado.


  • Transformación del sector industrial: otro punto a favor del fracking es el declive de consumo de carbón. Muchos actores importantes del sector industrial han optado por consumir gas natural en sus instalaciones gracias a que éste es abundante y a menor costo.

  • Crecimiento de la industria manufacturera: existen varios componentes secundarios provenientes de la transformación del petróleo, los sectores manufactureros pueden dejar de importar materias primas para del desarrollo de su producto final o aumentar su producción anual por la abundancia de petróleo en el mercado.

  • Disminución de crudo importado: U.S. antes del boom del sector energético importaba grandes cantidades de petróleo y gas. En el top 5 están Canadá, Mexico, Arabia Saudita, Rusia y Colombia cómo los principales proveedores [5].


Ahora se puede analizar el fracking desde el otro frente económico. Cómo ya se explicó en nuestro artículo llamado El Petróleo en Épocas de Crisis, la extracción de esquisto mediante el fracking es tan costoso, que sólo una variación en el precio internacional de crudo puede generar la bancarrota de varios grupos de inversionistas. Los costos que involucran el fracking se pueden relacionar de la siguiente manera: Arabia Saudita puede darse el lujo de vender un barril de petróleo en $3 dólares. Mientras que para Rusia los costos de producción bordean los $44 dólares por barril. La diferencia de Rusia con otros competidores es que su deuda externa ha disminuido en casi un 50% y una parte de los precios del crudo lo soportan la gran reserva de lingotes de oro y divinas con las que cuenta el país de los Zares. A diferencia de U.S. que está urgido de qué el precio del crudo llegue a los $70 dólares por barril para cubrir los costos por completo. El precio mínimo al que U.S. puede sostenerse sin aumentar la deuda de las empresas productoras de esquisto es de $40 dólares por barril, sólo para cubrir los costos directos.


Ahora bien, sí el precio internacional del crudo se mantiene por debajo de los $30 dólares por barril, haría de los inversionistas interesados en el esquisto entren en pánico de nuevo. No es la primera vez que los precios del crudo disminuyen, por ende, no es la primera vez que un gran sector de la industria de esquisto U.S. entra en bancarrota. Cómo ejemplo se puede tomar el Wolf Street, titulado The Great American Shale Oil & Gas Bust: Fracking Gushes Bankruptcies, Defaulted Debt, and Worthless Shares. El estudio presenta los últimos 4 años del comportamiento de las compañías relacionadas con el fracking, que hasta la fecha han aumentado su deuda en $207,5 billones de dólares en el año 2019. El comportamiento de la deuda se puede apreciar a continuación [6]:

The Great American Shale Oil & Gas Bust / by Wolf Richter • Jan 22, 2020

Finalmente cómo concluye Kathy Hipple, analista financiera de la IEEFA, en su reportaje Bankruptcies in Fracking Sector Mount in 2019 / E&P Companies’ Debt of $26 Billion Doubled Over Previous Year [7]. La incapacidad del sector para adaptarse a los bajos costos del precio internacional del crudo y el gas natural, ha creado una década de flujo de caja negativo para los productores, que terminó generando el abandono de un amplio grupo de inversionistas interesados en la industria petrolera.


En conclusión, el fracking es un proceso industrial tan beneficioso que puede llevar al mejoramiento manufacturero, industrial y tecnológico de un país. Los ingresos fiscales por exportación de esquisto podrían aumentar tanto el PIB, así cómo su competitividad regional.


En contraste, el fracking necesita una regulación y una serie de leyes de conservación ambiental lo suficientemente estrictas para ser viable. De lo contrario, no hay terreno natural que tolere tal cantidad de sustancias químicas de las cuales se deba alimentar. Adicionalmente, el país interesado en desarrollar éste proceso de extracción debe contar con una capacidad monetaria suficientemente buena, como para sobrellevar las épocas de crisis de los precios del petróleo. Sino como resultado, la alta demanda de créditos solicitados por el sector del esquisto llevaría a un vacío fiscal aún mayor del que ya se pueda tener.

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